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En mémoire de Jean Chesneaux

Pierre Brocheux et Claude Dubar

Texte intégral

1L’historien Jean Chesneaux, notre collègue et ami, nous a quittés le 23 juillet. Historien connu et reconnu pour ses travaux sur l’Extrême-Orient, plus précisément sur la Chine contemporaine (il a consacré sa thèse de doctorat au mouvement ouvrier chinois au début du 20e siècle), il n’a pas limité son horizon à la seule Chine. Il a porté un intérêt constant à la péninsule indochinoise, particulièrement au Viet Nam.  Jean Chesneaux n’était pas un savant de cabinet bien que son parcours universitaire soit passé par les étapes et les épreuves requises pour faire une brillante carrière : l’agrégation d’Histoire et le doctorat ès Lettres.  J. Chesneaux était aussi un homme d’action : militant de la JEC, il était entré jeune dans un réseau de la résistance à l’occupation allemande, il fut incarcéré à Fresnes à 19 ans et fut sauvé de la déportation par la libération de la France. En 1946, il partit pour un voyage d’études en Asie, de l’Égypte jusqu’en Chine ;  il fit un bref séjour à Saïgon déjà plongé dans la guerre d’Indochine. Là bas, pendant plus de quatre mois, il connut l’hospitalité de la prison centrale pour avoir rendu visite au comité de la résistance vietnamienne dans la Plaine des joncs. Après un séjour dans la Chine en proie à la guerre civile, il revint en France en 1948. De son intérêt pour ce pays il nous a laissé une Contribution à l’histoire de la nation vietnamienne ; ce livre de facture classique mais solide, n’a pas vieilli. L’engagement anticolonialiste de son auteur n’oblitérait pas une méthode de travail exigeante, J.C aimait à recommander « ne faites pas de l’anticolonialisme à quatre sous ». Expulsé vers la France il poursuivit son action anticolonialiste en militant au parti communiste français jusqu’à ce que les désillusions à l’égard du « socialisme réel », le conflit sino-soviétique et finalement la crise de mai 1968, ne le conduisent à la rupture avec le PCF.

2 Son engagement dans les luttes sociales et culturelles qui suivirent, le trouva aux côtés de ceux qu’on appelait les « gauchistes » mais avec une capacité de distanciation permanente. Il eut une carrière d’enseignant riche et novatrice, d’abord à l’École Pratique des Hautes Etudes puis à la faculté des lettres de Paris, enfin à l’université Paris 7 dont il  fut l’un des fondateurs en 1970. C’est ce rôle de formateur de jeunes historiens de l’Asie orientale et plus largement de ce que l’on appelait le Tiers monde que nous retenons d’abord. Il prit une retraite anticipée pour se permettre d’aller plus loin que l’historiographie empirique et se consacrer à la réflexion philosophico-politique sur notre avenir, l’avenir de nos sociétés, celui de notre planète, d’où son engagement écologiste. Il consacra les dernières années de sa vie à voyager et à écrire (cf. Modernité-monde en 1989), non pas pour rechercher un ailleurs idéal et confortable mais pour élargir son approche d’une humanité plurielle, son engagement pour un « humanisme générique » c’est-à-dire reconnu par tous les hommes, une façon de dépasser l’universalisme européo-centré. C’est au cours de cette dernière époque qu’il rencontra l’équipe des Temporalistes et participa activement à la fondation de Temporalités, y écrivant, dans le numéro 3, un de ses derniers articles sur la tripartition du temps comme fait culturel, au cœur de cet humanisme générique qui impliquait, pour lui, une nouvelle approche des temporalités humaines. Son combat anticolonialiste apparaît ainsi, rétrospectivement, comme la première étape d’une exploration des voies nécessaires pour dépasser l’ethnocentrisme occidental, fonder un nouvel universalisme ancré dans l’écologie et la conscience du temps et accéder ainsi à la fraternité universelle.

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Pour citer cet article

Référence électronique

Pierre Brocheux et Claude Dubar, « En mémoire de Jean Chesneaux », Temporalités [En ligne], 6/7 | 2007, mis en ligne le 22 juin 2009, consulté le 24 mai 2017. URL : http://temporalites.revues.org/158 ; DOI : 10.4000/temporalites.158

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Auteurs

Pierre Brocheux

Université de Paris VII

Claude Dubar

Laboratoire Printemps

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